Diagnóstico del linfedema

Todavía no existe un conjunto de criterios estándar para diagnosticar el linfedema. Algunos especialistas creen que una diferencia de 2 cm o más entre la circunferencia del brazo y las mediciones anteriores o el brazo no afectado (si no hay mediciones anteriores disponibles) indica la presencia de linfedema. Otros usan una diferencia de 200 ml o más entre el volumen del brazo afectado y el del no afectado como indicador de linfedema.

Según la doctora Andrea Cheville, profesora adjunta de Medicina Física y Rehabilitación en Mayo Clinic, es importante prestar atención al panorama entero, no solo a las mediciones de tamaño y volumen, sino también al aspecto de la extremidad o de otra parte del cuerpo. “No hay un único valor o un estándar que se pueda usar para decir que si se cumple esto, tienes linfedema y si no, entonces no lo tienes”, dice la doctora Cheville. “Por ejemplo, es posible que no haya cambios en el tamaño o el volumen del brazo, pero puede ser que la mano esté un poco inflamada o el brazo tenga fóvea. Por eso, es importante no concentrarse solo en las mediciones del brazo, ya que eso puede generar una falsa idea de seguridad. También se debe prestar atención al brazo y a la pérdida de lo que llamamos ‘arquitectura anatómica’ (la incapacidad de ver las venas y los tendones del brazo con claridad, o nudillos menos pronunciados o piel menos arrugada y con aspecto más joven)”.

La doctora Cheville trabajó en un panel de especialistas del Instituto Nacional del Cáncer (NCI) en el que se elaboraron pautas para definir el linfedema. Con el apoyo del NCI, los investigadores usan estas pautas como base para diagnosticar linfedema. Con este sistema, se asigna un grado al linfedema y a la fibrosis relacionada con el linfedema, sobre la base de las mediciones y también de los cambios de aspecto. Si participas en un estudio clínico sobre el linfedema, es probable que te encuentres con las siguientes pautas:

Grado Linfedema en la extremidad Linfedema en el torso Fibrosis relacionada con el linfedema (cicatrización de tejido blando debajo de la piel)
Grado 1 Diferencia del 5 % al 10 % entre el volumen o la circunferencia del brazo afectado y el no afectado, en el punto de mayor visibilidad de la diferencia; inflamación o pérdida de la arquitectura anatómica (forma y contorno habituales) evidente en una inspección exhaustiva; edema con fóvea Inflamación o pérdida de la arquitectura anatómica habitual evidente en una inspección exhaustiva; edema con fóvea Respuesta mínima o moderada del tejido blando a la elevación (levantar la extremidad) o la compresión; textura moderadamente firme o mullida
Grado 2 Diferencia de más del 10 % al 30 % entre el volumen o la circunferencia del brazo afectado y el no afectado, en el punto de mayor visibilidad de la diferencia; pérdida evidente de la arquitectura anatómica (forma y contorno habituales), las arrugas de la piel y la forma habitual Pérdida evidente de la arquitectura anatómica, las arrugas de la piel y la forma habitual Aumento marcado de la densidad y la firmeza; posible “tirantez” de la piel (cambios en la textura de la piel, como si se la estuviera tirando desde el interior)
Grado 3 Diferencia superior al 30 % entre el volumen de ambos brazos; cambios importantes en la forma habitual; interferencia en las actividades diarias; filtración de linfa por la superficie de la piel (denominada “linforrea”) Cambios importantes en la forma habitual; interferencia en las actividades diarias; filtración de linfa por la superficie de la piel (denominada “linforrea”) Densidad y firmeza muy marcadas con tirantez evidente
Grado 4 Incapacidad; diagnóstico de linfangiosarcoma (un tumor poco frecuente que puede aparecer en casos de linfedema grave sin tratar a largo plazo) Incapacidad; diagnóstico de linfangiosarcoma (un tumor poco frecuente que puede aparecer en casos de linfedema grave sin tratar a largo plazo)

Sin embargo, si no participas en un estudio de investigación, es poco probable que veas este sistema de clasificación. Es más probable que el terapeuta para el linfedema use un sistema de estadificación como el de la Sociedad Internacional de Linfología:

Estadio 0 (linfedema latente o asintomático)

  • sin edema visible (inflamación)
  • sin fóvea (hundimiento temporal de la piel después de presionarla)
  • sensación de pesadez o rigidez localizada; puede estar presente durante meses o años antes de la aparición de inflamación evidente

Estadio 1 (linfedema incipiente o leve)

  • edema visible, con o sin fóvea
  • mejoría del edema al elevar la extremidad

Estadio 2 (linfedema moderado)

  • edema visible, generalmente con fóvea
  • endurecimiento y engrosamiento de la piel y el tejido (a medida que la fibrosis empeora, la fóvea puede desaparecer)

Estadio 3 (linfedema grave)

  • edema visible
  • agrandamiento de la zona afectada
  • endurecimiento y engrosamiento de la piel y el tejido, sin fóvea ni hundimiento después de aplicar presión
  • filtración de linfa por el tejido dañado

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